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À l'intérieur de la réunion de fin de soirée qui a scellé les Clippers & # 039; lien



Doc Rivers devient ému lorsqu'il parle de l'injustice sociale après la fusillade de Jacob Blake par la police. (2:21)
ILS ÉTAIENT ÉMOTIONNELS fatigués et confus.
Les LA Clippers étaient réunis – les 15 joueurs et l'entraîneur-chef Doc Rivers – dans le au milieu de la nuit au huitième étage de la tour Gran Destino du Walt Disney World Resort, essayant de tout maintenir ensemble.
C'était le 26 août et la bulle NBA était prête à éclater. Plus tôt dans l'après-midi, les Milwaukee Bucks avaient refusé de participer à un match éliminatoire pour protester contre la police du Wisconsin tirant sur Jacob Blake, un homme noir de 29 ans.
Aveuglés par la décision des Bucks, les joueurs de la NBA s'étaient réunis à la hâte dans une salle de conférence d'hôtel pour discuter de leurs prochaines étapes. Dans un sondage informel sur l'opportunité de continuer la saison, les Clippers ont voté collectivement, avec les Los Angeles Lakers de ne pas jouer.
Les équipes étaient censées expliquer leur réflexion, mais avant que cela ne puisse arriver, les deux équipes de Los Angeles sont sorties de la salle.
"Malheureusement, nous ne sommes pas allés aussi loin", a déclaré plus tard le garde Clippers Lou Williams . "Les émotions étaient vives. Nous n'avons donc jamais eu l'occasion d'expliquer vraiment notre position car à vrai dire, nous ne connaissions pas vraiment nos positions."
Il était bien passé minuit lorsque les Clippers, déjà un groupe émotionnellement instable, rassemblés pour régler leurs sentiments. Kawhi Leonard Paul George et leurs coéquipiers ont eu une conversation profonde avec Rivers dans le couloir devant leur chambre d'hôtel.
Chaque homme a parlé. Les sujets étaient lourds: la lutte pour la justice sociale, les défis mentaux de vivre dans une bulle loin de ses proches et de continuer à jouer au jeu qu'ils aiment après qu'un autre homme noir ait été abattu par la police – cette fois, avec sept balles à
Le message de Leonard aux joueurs était quelque chose qu'il prêche souvent: Contrôlez ce que vous pouvez contrôler.
"Nous ne pouvons pas contrôler ce qui se passe à l'extérieur [the bubble]", se souvient plus tard Leonard. "Tout ce que nous pouvons contrôler, c'est ce que nous faisons sur et en dehors du sol. Prenez juste un message à la fois."
Avant que la NBA ne lance la reprise de la saison à Orlando, en Floride, les Clippers avaient tenu des joueurs similaires. ne se réunissant qu'en juin pour décider d'aller à Walt Disney World et de jouer à la lumière des manifestations contre l'injustice sociale à travers le pays. Mais ce rassemblement était différent.
"C'était presque différent de toutes les réunions d'équipe auxquelles j'ai jamais participé, [as a] joueur ou entraîneur", a déclaré Rivers, un condamné à perpétuité de la NBA âgé de 58 ans, à ESPN. "Parce que les réunions d'équipe sont généralement liées soit à un problème d'attitude, soit à un problème de joueurs qui ne s'entendent pas avec l'entraîneur, soit à un problème que votre équipe craint. Et cela n'a rien à voir avec aucune de ces choses.
«Cela avait à voir avec la vie. Et c'était vraiment cool. "
Les Clippers, un groupe de stars assemblé pour gagner maintenant, ont passé toute la saison à chercher de la chimie. Mais il a fallu une pandémie sans précédent pour rapprocher cette équipe.
Ils ont travaillé ensemble pendant la fermeture, ont eu des discussions difficiles sur les troubles raciaux dans tout le pays, se sont maintenus au même niveau pendant l'isolement dans la bulle, ont aidé un coéquipier vedette à sortir d'un «endroit sombre» et se sont réconfortés par le chagrin et des tests de coronavirus positifs.
Mais cette nuit-là, alors qu'ils étaient tous ensemble pour exprimer leurs pensées et leurs liens, les Clippers pourraient être ce que les Clippers considèrent comme "leur moment" s'ils sont capables de grimper sur ce qui serait un nouveau terrain pour la franchise – les finales de la conférence et peut-être les finales de la NBA.
"Cela m'a beaucoup appris", a déclaré Rivers. "Cela m'a dit que nous étions vraiment une équipe proche parce que nous montrions des vulnérabilités les uns envers les autres sur notre position mentale."

EN JANVIER les Clippers ont été embourbés dans une balançoire de 13 matchs, allant 7- 6. Ils avaient du mal à associer le groupe de vétérans surperformants et sérieux de l'année dernière avec deux nouvelles stars, Leonard et George, qui revenaient lentement de leurs blessures.
Leonard, le double MVP des finales de la NBA, a senti que l'équipe devait être plus net. Des mois après avoir mené les Toronto Raptors à leur premier championnat, la superstar la plus silencieuse de la ligue a appelé trois sessions de film réservées aux joueurs.
"Patrick Ewing était un peu comme ça," Rivers, qui jouait aux côtés de la légende des New York Knicks de 1992 à 1995, à propos du Leonard réservé. "Ils sont tous les deux très similaires dans le fait qu'ils travaillent leurs fesses, et quand ils parlent, il s'agit de faire les bonnes choses, de jouer le bon jeu, d'exécuter. Kawhi est très exigeant et particulier à ce sujet, et donc quand il parle , il a du poids parce qu'il ne parle pas beaucoup. "
Comme pour son jeu de milieu de gamme, Leonard choisit et choisit de parler avec une précision chirurgicale, et il est efficace quand il décide d'utiliser sa voix.
" Tout le monde sait Kawhi est un homme de peu de mots », a déclaré George. "Mais quand il parle, il vient d'un endroit formidable et il va faire passer son message."
Cette nature équilibrée et cette éthique de travail infatigable sont la raison pour laquelle George et son garde Patrick Beverley ont cherché Leonard pendant la fermeture de la NBA pour apprendre de lui et continuer à forger une connexion.
"[George] … voulait être sûr d'être sur la même longueur d'onde, surtout à quel point il se sentait bien que Kawhi et lui jouaient," pointe Clippers garde Reggie Jackson l'ami de longue date de George, a déclaré à ESPN. «Paul me disait toujours à quel point il se sentait obligé de rester en contact.»
Avec George vivant à l'extérieur de Los Angeles et Leonard près de San Diego, les deux étoiles des Clippers ont parcouru l'Interstate 5 pour s'entraîner quelques fois pendant la pause.
"Je lui ai rendu visite, il m'a rendu visite", a déclaré George. "Pour nous, c'est de plus en plus d'être ensemble, d'apprendre les uns les autres, de se comprendre. Plus nous sommes ensemble, plus la chimie s'améliore."
Leonard et George ont beaucoup en commun de grandir. en dehors de Los Angeles pour passer des perspectives universitaires moyennes aux talents de la loterie qui ont commencé leur carrière professionnelle sur de petits marchés. Mais après avoir fait équipe l'été dernier, le duo a eu besoin de temps pour se lier sur et en dehors du sol.
"Juste apprendre à se connaître", a déclaré Leonard à propos des séances d'entraînement pendant la pandémie. «Pour juste construire un long chemin à partir de là, simplement se mettre à l'aise pour parler avec quelqu'un.»
Pour Beverley, alors que les jours d'isolement se sont transformés en semaines puis en mois, il a tracé un cours de pandémie sur la façon dont «nous pouvons en attraper d'autres
«J'ai appelé K», a déclaré Beverley à ESPN.
Ce qui était censé être une visite d'une semaine avec Leonard s'est transformé en trois-et-un – un bootcamp d'une demi-semaine. Pendant trois à quatre heures par jour, Beverley – dont la réputation est bâtie sur l'agitation et le travail acharné – a été époustouflée par la répétition robotique que Leonard a mise dans chaque exercice et dans les moindres détails.
"Nous parlons le même langage, "a-t-il déclaré à propos de Leonard.
Dans un gymnase de San Diego, deux des meilleurs joueurs défensifs de la NBA ont peaufiné leurs matchs offensifs, en se concentrant sur les dribbles rythmiques, ce qui bouge et ce qui joue pour suivre quand un adversaire
"Cette partie a contribué à changer ma vie, cela m'a aidé à gagner en confiance et à l'intégrer dans mon attaque", a déclaré Beverley. "J'ai eu la chance de devenir un meilleur basketteur pendant cette quarantaine, en tirant et en manipulant le ballon. Je me sens juste très confiant."
HEURES APRÈS LE Clippers est entré pour la première fois dans la bulle en juillet, les joueurs rebondissaient sur les murs de leur chambre d'hôtel, incapables de voir personne en personne pendant la quarantaine obligatoire. À 2 heures du matin, le chat du groupe des joueurs a bourdonné.
"'Yoooo! Yoooo!'" Beverley a envoyé un texto au groupe, selon Jackson.
Puis le meneur a crié le même message à travers les murs de sa chambre d'hôtel », résonnant dans le couloir:« Yoooo! »
L'agitation Beverley s'enregistrait, prenant un appel nominal.
« Tout le monde ouvrait ses portes en disant ce qui se passait [and] se regardait », se souvient Jackson, alors que le les joueurs ont pris soin de rester socialement distants et de ne pas enfreindre le protocole de quarantaine de la NBA.
«Cela a rendu, je suppose, la première partie des 24 heures de verrouillage encore meilleure. Le simple fait de savoir que vos coéquipiers étaient là avec vous.»
La bulle, cependant, a été l'obstacle le plus implacable auquel les Clippers ont été confrontés toute la saison. Même Leonard, généralement sans émotion, a admis à quel point la vie de bulle était difficile avant que les êtres chers ne soient autorisés à entrer. Malgré le fait que les joueurs se soient préparés du mieux qu'ils pouvaient – George a emballé un système de jeu élaboré, Williams a apporté suffisamment d'équipement pour installer un mini studio de musique – – Le campus de la NBA a été solitaire, confinant et isolant.
"Rien de tout cela n'est facile, mon frère", a récemment déclaré Williams. "Je vais être franc avec vous. C'est un environnement extrêmement différent."
Avant que leurs familles n'arrivent au début du deuxième tour, les joueurs des Clippers ont appris à s'appuyer les uns sur les autres lorsque les choses se compliquaient.
Quand Ivica Zubac et Landry Shamet ont tous deux été testés positifs au COVID-19 peu de temps avant que les équipes ne se rapportent à la bulle et soient bloquées à Los Angeles, les coéquipiers les ont souvent vérifiés par téléphone et par chat en groupe . L'équipe s'est assurée que leur centre de départ et leur garde de réserve restaient connectés quotidiennement en leur demandant de zoomer sur chaque entraînement et chaque tour de tir.
Les éliminatoires de la NBA ont avancé au deuxième tour au Wide World of Sports Complex d'ESPN.
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Pour Zubac, c'était une continuation de la communication des joueurs tout au long de la pause.
«Nous [were] parlons, comme, tout au long de la NBA arrêté », a déclaré Zubac à propos de la discussion de groupe. "Nous avons même parlé plus que ce que nous avions l'habitude de faire [before the pandemic]. Je pense que nous nous sommes en quelque sorte rapprochés. … Pendant que j'étais de retour à la maison [in Los Angeles] et qu'ils étaient ici à Orlando … ils nous surveillaient tous les jours, tous les joueurs, tous les entraîneurs, tout le personnel. »
Et les joueurs de Clippers n'ont pas laissé les portes les empêcher d'essayer d'aider. Williams, Beverley et Montrezl Harrell ont chacun traité de la perte personnelle, tous trois sortant séparément de la bulle pour les funérailles des êtres chers. Quand chacun est entré en quarantaine obligatoire à son retour dans la bulle, les joueurs de Clippers ont frappé à plusieurs reprises à la porte de leur chambre d'hôtel et ont crié des messages d'encouragement.
Le téléphone de Harrell n'a jamais cessé de sonner pendant les deux semaines où il est allé s'occuper de sa grand-mère. Il n'a jamais cessé de bourdonner après qu'il ait annoncé sa mort le 31 juillet, ni pendant les sept jours où il était de retour en quarantaine après avoir pleuré pour la femme qu'il considérait comme sa meilleure amie.
«Ce n'était pas seulement l'un de ceux-là, 'Hé, désolé pour votre perte », a déclaré Harrell. «Non. Chaque membre de l'équipe m'a vraiment écrit un message, ce sur quoi ils ont réfléchi, des exemples de quelque chose qu'ils ont dû gérer dans cette affaire dans la vie, juste des mots qui m'aideraient à traverser cette période.
"Ils ont en fait exprimé leurs sentiments pour m'aider."

THE NIGHT OF the Bucks 'Game 5 Protestation, Rivers apprenait de nouvelles choses sur ses propres joueurs. Il a gagné' t divulguer exactement ce que ses joueurs ont dit lors de leur réunion d'équipe, mais il a écouté et aidé à stabiliser son groupe effiloché. Rivers a dit à ses joueurs "de continuer ce combat" pour le changement contre le racisme systémique en continuant également à jouer et en utilisant leur plate-forme qui fera croître le plus loin ils vont dans la bulle.
"La présence de Doc ici, d'être un homme noir prospère, il est o votre entraîneur, mais il donne aussi une présence paternelle », a déclaré George.
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Ce sont les conversations non liées au basket-ball qui ont résonné si fort ces dernières semaines et ces derniers mois. S'effondrant au premier tour, George a déclaré qu'il était dans un «endroit sombre» et qu'il avait fait face à l'anxiété et à la dépression après le cinquième match du premier tour. Juste deux nuits auparavant, après que Luka Doncic des Mavericks ait réussi un 3 gagnant contre les Clippers, Rivers et George ont parlé de choses "pas uniquement de basket-ball, vraiment."
George en avait besoin, admettant que le sien était sur.
"Je parlais à Jerry West. … Il était comme: 'Ce n'est pas comme si vous aviez un bouton d'arrêt [in the bubble]'", a déclaré Rivers récemment à propos de une conversation qu'il a eue avec le consultant du Temple de la renommée des Clippers. "La saison régulière, quand vous rentrez chez vous … vous vous en échappez. Vous passez du temps avec votre famille et vos enfants ou autre chose."
Les Clippers ont commencé cette saison avec un camp à Hawaï et une promenade en catamaran au coucher du soleil à Waikiki essayer de se connaître. Presque un an plus tard, ils se sont retrouvés dans une bulle.
"Vous pouvez le sentir sur le terrain", a déclaré Shamet. «Nous avons grandi dans le sens de la camaraderie.»
Rivers le sentit aussi au huitième étage, au milieu de la nuit. Son équipe devait avoir cette expérience pour se rassembler.
En laissant tout s'écouler, ils ont pu avancer ensemble en équipe, à l'aube du premier voyage de la franchise à la finale de la Conférence de l'Ouest.
"Il a été un moment très puissant », a déclaré Rivers. "Que si les choses se passent comme nous l'espérons, nous considérerons cette réunion de couloir comme quelque chose qui sera très crucial."

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