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Voici qui se battra pour construire le prochain hélicoptère d’assaut de l’Armée de terre


L'armée américaine a sélectionné Textron (NYSE: TXT) et Lockheed Martin (NYSE: LMT) pour bataille pour construire son nouveau Future Long-Range Assault Aircraft (FLRAA), avec le prix d'un potentiel contrat de plus de 40 milliards de dollars pour remplacer l'hélicoptère UH-60 Black Hawk.
L'armée a décerné à Lockheed l'unité Sikorsky, qui travaille avec Boeing (NYSE: BA) 97 millions de dollars pour affiner son design Defiant, tandis que la division Bell de Textron a remporté 84 millions de dollars pour travailler sur son V-280 Valor. Les deux appareils seront en compétition dans une phase de démonstration qui devrait durer deux ans, le gagnant devant être sélectionné lors de l'exercice 2022 du gouvernement.
Les enjeux sont énormes. L'armée américaine ne remplacera peut-être pas l'ensemble des plus de 2 100 Black Hawks actuellement en service, principalement chargés du transport de troupes, des assauts aériens et du transit médical, mais le service devrait acheter au moins 700 des modèles gagnants à un prix d'autocollant estimé à plus. de 50 millions de dollars chacun. Ajoutez à cela les coûts de développement et le programme coûtera au moins 40 milliards de dollars.
La récompense n'est pas une surprise, car le Pentagone a télégraphié dans sa demande de budget de février que le programme FLRAA continue d'être une priorité absolue . Mais c'est un énorme vote de crédibilité pour deux nouveaux designs, relativement peu testés, et pourrait fournir une étincelle bien nécessaire à Textron. Voici comment les finalistes se classent.
Le V-280 de Bell et le Defiant sont des diplômés du programme de démonstration de technologies multi-rôles conjointes de l'Armée de terre, un effort du Pentagone pour moderniser la conception des hélicoptères et introduire de nouvelles technologies. Le V-280 est en vol depuis 2017 et a enregistré des heures de vol importantes.
La conception à voilure inclinée est destinée à donner au V-280 des vitesses plus élevées et une meilleure portée tout en lui permettant d'effectuer des manœuvres d'hélicoptère, y compris l'atterrissage et le décollage. sans piste et planant en place. Le V-280 peut atteindre des vitesses similaires à celles des avions, la société vantant une vitesse de croisière de 280 nœuds (d'où son nom) et une vitesse de pointe approchant les 300 nœuds.
Rendu d'artiste du V-280 Valour de Textron. Source de l'image: Textron.
Le V-280 était en vol bien avant le Defiant et a eu la chance de montrer ses forces à l'armée. Le V-280 en décembre a volé de façon autonome lors d'une manifestation devant un public qui comprenait le secrétaire à l'Armée Ryan D. McCarthy et la membre du Congrès Kay Granger du Texas. Les capacités autonomes ne devraient pas être une exigence dans les prochaines compétitions d'hélicoptères, mais c'est un domaine que le Pentagone est intéressé à poursuivre.
Le problème avec le V-280 est ce qu'il n'est pas: un hélicoptère. Bien que l'avion possède des références impressionnantes, la conception ailée limite sa capacité à naviguer dans les zones étroites comme le peut le Black Hawk actuel.
La conception Defiant de Lockheed Martin ressemble beaucoup plus à un hélicoptère traditionnel, mais avec quelques différences notables: L'avion emploie un système à double rotor, conçu pour améliorer la stabilité et permettre des vitesses plus élevées, et un propulseur pousseur monté à l'arrière pour générer cette vitesse supplémentaire.
La conception du rotor coaxial existe depuis un siècle, mais il est difficile à obtenir juste parce que la quantité de couple créée provoque des problèmes de turbulence et de maniabilité importants. Sikorsky, en collaboration avec Boeing, a tenté d'utiliser un logiciel pour les minimiser, mais des difficultés de conception ont retardé le premier vol de l'avion de de deux ans .
Le Defiant dans les airs. Source de l'image: Lockheed Martin.
Si la nouvelle conception fonctionne comme prévu, les deux pales travaillant ensemble fournissent la stabilité permettant des vitesses plus élevées – prétendument aussi élevées que 240 nœuds – tout en conservant l'avantage d'un hélicoptère de fonctionner dans des espaces confinés
Sikorsky est loin derrière le V-280 en termes de temps de vol total, et la société a beaucoup de travail à faire pour prouver l'endurance de sa conception avant même de pouvoir démontrer des caractéristiques, comme le vol autonome, que le V -280 l'a déjà montré. Mais si le nouveau design fonctionne comme prévu, il pourrait offrir la vitesse d'un avion sans compromis sur la conception.
Le V-280 et le Defiant ont maintenant environ deux ans pour montrer à l'armée ce qu'ils peuvent faire. Sur le papier, le V-280 semble être le précurseur car il semble plus apte à prendre en charge le rôle traditionnel du Black Hawk de transporter des troupes et du fret et à effectuer des missions à longue portée, mais la conception Defiant a un grand potentiel si les ingénieurs de Sikorsky peuvent
Une chose est claire, c'est que l'armée va dépenser beaucoup d'argent pour le remplacement d'hélicoptères dans les années à venir. En plus de concourir pour le programme FLRAA, Lockheed et Textron font également partie de cinq équipes, ainsi qu'une équipe distincte de Boeing et de concurrents soutenus par Northrop Grumman et L3 Harris pour les équipes distinctes. Récompense des futurs avions d'attaque et de reconnaissance de l'armée (FARA) pour remplacer l'hélicoptère d'attaque Apache de l'armée. Une bonne performance du Defiant dans la compétition FLRAA pourrait aider à prouver le potentiel du double rotor pour d'autres compétitions.
La compétition FARA sera probablement réduite à deux équipes dans les mois à venir. Ils concourront pour une valeur totale du contrat peut-être la moitié de celle de la FLRAA, mais ce serait quand même un prix important pour le entrepreneur de défense qui sera le gagnant final.
Plus largement, les concours en diront beaucoup sur la façon dont l'armée voit des visions concurrentes de ce à quoi ressemble l'avenir des opérations d'hélicoptères. Bell a besoin de succès pour donner un coup de pouce à son parent Textron tandis que Sikorsky, en cas de succès, contribuerait grandement à justifier les 9 milliards de dollars que Lockheed a payés en 2015.
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* Le conseiller en valeurs mobilières revient le 18 mars , 2020

Lou Whiteman détient des actions de L3Harris Technologies et Lockheed Martin. Le Motley Fool recommande Textron. Le Motley Fool a une politique de divulgation .

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