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Une vipère nommée Salazar



Un nouveau serpent fait la joie des fans de Harry Potter
Enfin, Salazar Serpentard a un serpent qui porte son nom. Une vipère verte incroyablement belle avec une «bande orange à rougeâtre allant du bord inférieur de l'œil» jusqu'au bout de sa queue. Le Salazar Pit Viper (Trimeresurus salazar) a été trouvé dans les basses terres de l'ouest de l'Arunachal Pradesh par Zeeshan A. Mirza, Harshal S. Bhosale, Pushkar U. Phansalkar, Mandar Sawant, Gaurang G. Gowande et Harshil Patel.
«C'était sorte de pointe de chapeau à JK Rowling pour colorier mon enfance », a déclaré Mirza, rédacteur en chef du journal qui décrit le serpent. «L'enfance est un moment magique à bien des égards, et elle l'a rendu encore plus vrai pour moi et pour beaucoup d'autres. Les gens ont tendance à considérer les scientifiques comme des nerds. Nous ne sommes pas enfermés dans nos laboratoires pour toujours! Nous menons une vie normale. Et, Harry Potter fait vraiment partie de cette vie. Je peux toujours lire tous les livres Potter avec la même joie que la première fois que je les ai lus. »
Auteur J.K. Rowling avait imaginé le Serpentard fictif comme l'un des quatre grands sorciers qui avaient fondé l'école de sorcellerie et de sorcellerie de Poudlard. En 2017, Rowling avait tweeté que le prénom de Serpentard provenait du dictateur portugais Antonio Salazar. Au début des années 90, elle avait enseigné l'anglais à Porto, au Portugal, s'y était mariée et avait également eu sa première fille.
Un des cadeaux de Serpentard était qu'il était un Fourchelang, un sorcier qui pouvait parler aux reptiles. Il a également créé la maison homonyme de Serpentard, avec ses armoiries représentant un serpent d'argent dressé contre un champ de vert. Pour mémoire, Potter aussi était un Fourchelang.
Les biologistes de terrain disent que la morphologie de la vipère verte rend difficile l'identification de nouvelles espèces, en particulier sur le terrain. Peut-être faut-il une touche de magie pour le faire. Mirza a d'abord eu une idée de ce serpent quand un ami lui a envoyé la photo d'une vipère à fosse verte de la réserve de tigres de Pakke dans le district d'East Kameng à Arunachal Pradesh. "J'ai immédiatement senti qu'il y avait quelque chose de différent à propos de ce serpent", a déclaré Mirza.
Ainsi, les scientifiques se sont embarqués pour une expédition de 41 jours, qui s'est terminée le 5 août 2019. "Pendant l'expédition, près de Pakke Tiger Reserve , nous avons collecté deux spécimens d'une vipère à fosse verte, qui ressemblait à T. septentrionalis (vipère à lèvres blanches du Nord) et T. albolabris (vipère à fosse blanche) dans le nombre de rangées et la coloration de l'échelle dorsale », a écrit Mirza dans le Numéro d'avril du journal Zoosystematics and Evolution. La bande orange était le seul indice que ces serpents pourraient être nouveaux pour la science.
"La plupart des vipères à fosse verte sont assez similaires visuellement", a déclaré Mirza. "Seules les vipères à mine de Salazar ont la rayure. Je dirais que les femelles sont pratiquement indiscernables des autres femelles. Bien que la couleur de la bande soit brillante chez les jeunes mâles, elle a tendance à s’émousser avec l’âge. Fait intéressant, la rayure disparaît dans les spécimens conservés. »
Il y avait plus de magie en attente dans les ailes. En février, Mirza a voyagé à travers l'Europe, visitant des musées d'histoire naturelle. Au Musée d'histoire naturelle du Danemark, on lui a montré une liste de spécimens en stock et a été ravi de remarquer deux spécimens d'Assam. Quand il a été emmené aux spécimens, il a ressenti un frisson – c'étaient des vipères à fosse de Salazar, étiquetées à tort comme des vipères à fosse aux lèvres blanches. «Un naturaliste danois avait collecté ces spécimens de la région dans les années 1800. Comme la région s'appelait Assam à cette époque, les spécimens ont été étiquetés ainsi. Et le serpent m'a attendu toutes ces années », a plaisanté Mirza. «J'ai également entendu dire que deux autres documents venaient d'être rejetés. Eux aussi essayaient de décrire ce serpent. »
Mirza pense qu'une erreur courante commise en taxonomie est de comparer un spécimen avec une description de livre. "Un livre est un livre, un point de départ", a-t-il déclaré. «Il a été écrit par un autre être humain. Ainsi, il est sujet à des erreurs ou influencé par les conditions dans lesquelles l'auteur a vu le spécimen. On ne peut être sûr que lorsqu'on est sur le terrain avec un spécimen vivant et lorsque des preuves à l'appui comme des données moléculaires entrent. »
Un garçon Andheri, Mirza poursuit une maîtrise par recherche au National Center for Biological Sciences (NCBS) à Bengaluru. Le NCBS fait partie de l'Institut Tata de recherche fondamentale. Bhosale et Sawant font partie de la Bombay Natural History Society (BNHS). Phansalkar étudie au Wildlife Institute of India, Dehradun. Gowande enseigne au Ferguson College de Pune et poursuit un doctorat au MES Abasaheb Garware College. Patel est chercheur à l'Université Veer Narmad South Gujarat, Surat.
La vipère de Salazar est la deuxième nouvelle espèce de serpent à sortir de l'expédition de 41 jours. Le premier a été décrit par Bhonsle, Gowande et Mirza. Ils ont trouvé le serpent fouisseur non venimeux sous des billes tombées à l'intérieur de la réserve faunique de la vallée de Tally, dans l'Arunachal Pradesh. Il a été nommé Trachischium apteii en l'honneur du Dr Deepak Apte, biologiste marin et directeur du BNHS. La description d'une troisième éventuelle nouvelle espèce est également en préparation.
Avec la pandémie de Covid-19 qui balaie le monde, les scientifiques sont de retour sous les projecteurs. Et, Mirza est ravi. "J'ai toujours ressenti pourquoi un sportif ou un acteur devrait recevoir toute l'adulation", a-t-il déclaré. «Un scientifique qui vous apporte un nouveau médicament est autant une rock star que n'importe lequel d'entre eux.»
La découverte récente de nombreuses nouvelles espèces dans le nord-est de l'Inde souligne la riche biodiversité de la région. Il met également en lumière les projets d'infrastructure potentiels qui menacent cet Eden à l'est. Cette année, le gouvernement de l'Arunachal Pradesh a autorisé un projet de 2 500 crores de roupies pour construire une autoroute de 693 km qui traversera la réserve de tigres de Pakke. Et, l'année dernière, le gouvernement de l'Union a donné son feu vert au projet hydroélectrique Dibang de Rs28 080 crores dans l'État. Une fois terminé, il s'agira du plus grand projet hydroélectrique de l'Inde et du plus grand barrage-poids en béton au monde. Il submergera également 8 865 acres, dont la plupart seront des forêts.
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