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Les humains et les chiens ont un lien évolutif profond



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En 1979, le biologiste de l'évolution, Stephen Jay Gould, a soutenu que le gentillesse n'était pas une notion arbitraire, mais une trait mesurable qui peut amener les gens à se sentir protecteurs et nourrissants. Les scientifiques ont depuis mesuré le trait – et même identifié la manière dont les chiens utilisent des muscles spéciaux du visage pour se rendre "mignons". Comprendre cela ne devrait pas nous faire aimer moins les animaux mignons, mais cela pourrait nous motiver à aimer ceux qui ne sont pas si mignons.
"L'hommage biologique à Mickey Mouse" de Gould a montré qu'en réponse aux pressions du public, le Disney icon a progressivement développé des membres plus épais, un front plus bombé et des yeux plus grands, autant de traits évocateurs d’un bébé humain. De telles caractéristiques chez l’homme adulte et d’autres animaux – un phénomène appelé néoténie – peuvent persuader de fortes émotions de nous. Il suffit de regarder comment nous mettons au monde nos chiens.
Bien qu'ils soient si proches des loups que les espèces puissent encore se croiser, les chiens sont mignons comme les loups ne le sont pas. Ce mois-ci, des scientifiques ont montré que ce n’étaient pas seulement les traits d’un enfant, mais aussi des expressions qui distinguaient les chiens des loups. Les chiens, mais pas les loups, semblent avoir des muscles qui leur permettent de lever les sourcils, élargissant les yeux pour suggérer de la tristesse ou de la douceur.
Ce qui rend cette découverte d'autant plus extraordinaire, c'est que le trait n'a peut-être pas été le produit d'une domestication active. par des humains, mais d'évolution, alors qu'une branche de loups divergeait de ses frères pour commencer à coopérer avec l'humanité.
Pat Shipman, chercheur à la Penn State University, a souligné que, lorsque l'homme et l'homme de Néandertal modernes vivaient tous les deux en Europe, il y a environ 40 000 ans étaient très similaires sur le plan anatomique, et les deux branches de l’humanité utilisaient des outils aussi complexes. Les deux avaient maîtrisé le feu, mais seuls les humains modernes avaient commencé à coopérer avec les chiens.
Dans l'hypothèse de Shipman, les équipes de chiens-chiens étaient de bien meilleurs chasseurs que des groupes isolés. Les humains pourraient économiser de l'énergie en laissant les chiens suivre la proie avant que les humains ne se lancent à mort avec des lances ou des flèches. Les Néandertaliens contribuaient pour une faible part au patrimoine génétique de l'homme moderne, bien que la plupart de leurs espèces aient été anéanties et, d'après les archives de fossiles, ils n'étaient pas des chiens.
Quand les hommes modernes pensent que les autres animaux sont mignons, nous sommes trompés. Nous avons évolué pour répondre à la gentillesse parce que nos bébés sont tellement impuissants. Il y avait un avantage à se sentir protecteur envers eux. Les chiens domestiqués ont coopté cela en développant des expressions de néoténie et humaines. Parce que les loups ne l'ont pas fait, ils ont payé un prix. Brian Hare, directeur du Duke Canine Cognition Center, écrivait dans National Geographic que presque toutes les cultures humaines qui en avaient profité avaient pourchassé le loup jusqu'à l'extinction.
Faye Flam est un chroniqueur de Bloomberg Opinion. Elle est diplômée en géophysique du California Institute of Technology.

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