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Le coronavirus a lancé une boule de courbe à ESPN. Comment le géant du sport change de jeu



Le «S» dans ESPN signifie sport. Alors, qu'arrive-t-il à l'un des réseaux câblés les plus regardés lorsque sa programmation de base – les concours en direct – s'arrête?
C'est un obstacle auquel le réseau fait face alors que la pandémie de coronavirus a mis un terme indéfini à la NBA et à la Major League Baseball, qui a constitué le cœur de la programmation en direct d'ESPN au cours des prochains mois.
L'arrêt de l'ensemble du monde du sport n'a pas non plus signifié de nouveaux faits saillants pour le programme de nouvelles emblématique d'ESPN, "SportsCenter".
La situation pourrait avoir des implications financières majeures pour la société mère Walt Disney Co., qui a longtemps compté sur d'énormes les bénéfices générés par sa suite de chaînes ESPN. L'épidémie de virus survient à un moment critique pour ESPN qui a déjà vu sa rentabilité baisser en raison de la coupure des câbles des consommateurs qui annulent ou renoncent aux abonnements à la télévision payante.
ESPN n'a pas mis à disposition de cadres, mais Burke Magnus, vice-président exécutif de la programmation, des acquisitions et de la planification, a déclaré dans une interview publiée sur le site Web du réseau cette semaine que la société s'était concentrée sur la recherche de moyens alternatifs pour maintenir son audience engagée.
Magnus a déclaré que ESPN restait pertinent pour les fans cette semaine, car le calendrier de la ligue de la NFL avait son début officiel cette semaine, conduisant à une série de nouvelles sur les signatures d'agents libres par les équipes et les superproductions de nouvelles que le quart-arrière superstar Tom Brady a l'intention de quitter les Patriots de la Nouvelle-Angleterre.
"Nous avons construit nos horaires en pensant que c'est un sujet de conversation majeur", a déclaré Magnus à propos des mouvements de la NFL.
La société a discuté avec
ESPN développe également une programmation qui ne nécessite pas une équipe de production complète pour venir à son siège social et à ses studios à Bristol, Connecticut, comme la plupart des d'entre eux travaillent à domicile pour éviter la propagation du virus COVID-19.
Les téléspectateurs sont invités à voter en ligne pour déterminer le meilleur joueur de basket-ball universitaire de tous les temps – dans un style de support similaire à ceux utilisés dans les tournois annulés de NCAA College Basketball – avec les résultats présentés dans une diffusion spéciale jeudi.
Alors que ESPN et d'autres réseaux de télévision tentent de combler l'écart créé par la crise de santé publique, les analystes financiers qui suivent Disney surveillent tout impact à long terme sur une entreprise qui a surmonté les défis du changement des habitudes des téléspectateurs .
L'absence de jeux en direct d'ESPN devrait entraîner une baisse de 80% des cotes d'écoute et aggraver les problèmes de Disney, qui a été ébranlé sur plusieurs fronts en raison de la pandémie. Les parcs à thème de Disney sont fermés dans le monde entier, et ses bateaux de croisière sont coincés dans des ports. Les fermetures de salles de cinéma ont effacé une autre grande source de revenus pour la société parce que Walt Disney Studios dépend fortement de ses superproductions au box-office.
Les analystes craignent qu'une récession ne puisse empêcher un retour aux affaires comme d'habitude, comme loisirs les dépenses sont discrétionnaires et les ménages auront moins de revenus pour de tels extras. Les défis surviennent à un moment où Disney a plus que doublé sa dette d'entreprise à 47 milliards de dollars pour payer son acquisition d'une grande partie de 21st Century Fox. Ils suivent également une récente relève de la garde alors que le chef de la direction, Bob Iger, confiait les opérations quotidiennes à Bob Chapek qui dirigeait les parcs et attractions de Disney.
Il y a dix ans, ESPN a été distribué dans environ 100 millions de foyers, mais maintenant ESPN et ESPN2 se trouvent dans environ 84 millions de foyers payants. La réduction signifie que la société gagne moins d'argent en frais perçus des distributeurs de télévision payante – connus dans l'industrie sous le nom de frais d'affiliation – tandis que les coûts de programmation continuent d'augmenter.
ESPN a inversé la tendance avec le lancement de son service de diffusion en continu ESPN + – qui remplacera éventuellement l'abonnement traditionnel à la télévision payante – et l'inclusion de ses chaînes sur des services de télévision fournis sur Internet tels que Sling et Hulu Plus. Jimmy Pitaro, qui a pris les rênes d'ESPN en 2018, a fait de la disponibilité du réseau une priorité sur les plateformes numériques.
Mais le virus a livré une courbe inattendue. L'analyste des médias Michael Nathanson a écrit dans une note de recherche mardi que les réseaux de médias de Disney, y compris ESPN, gagneront probablement 250 millions de dollars de revenus de moins que prévu en raison des annulations sportives.
Nathanson a déclaré que si le reste du La saison NBA est annulée, ESPN perdra jusqu'à 475 millions de dollars de revenus publicitaires. Il pourrait également y avoir une baisse supplémentaire de 150 millions de dollars des revenus publicitaires liés à tous les autres sports qui ont été fermés jusqu'à la fin de mars, y compris le tournoi de tennis BNP Paribas Open à Indian Wells, en Californie.
Nathanson s'attend à ce que Disney économise des centaines de millions de dollars en n’ayant pas à payer autant pour les droits sportifs, même s’il faudra investir jusqu'à 100 millions de dollars pour programmer les heures qui seraient normalement consacrées à la couverture en direct. "Nous pensons que cela sera fait le plus efficacement possible, y compris la réutilisation de jeux et de programmes spéciaux précédemment diffusés", a-t-il déclaré.
Todd Juenger, analyste des médias chez Bernstein & Co, a une vision encore plus optimiste des économies de coûts réalisées en n'encourageant pas
"La fermeture de tous les événements sportifs organisés est évidemment une mauvaise chose pour la famille de réseaux ESPN, le réseau SEC et le réseau ACC nouvellement lancé, ainsi que pour la diffusion ABC", a déclaré Juenger. «Étonnamment, nous pensons que l'impact à court terme sur les bénéfices du segment sera plus ou moins le bénéfice. Cela pourrait même être rentable. »
Mais rien ne garantit que les droits de retransmission télévisée qu'ESPN a déjà payés aux ligues sportives seront immédiatement remboursés à ESPN ou à d'autres réseaux qui diffusent des sports.
Lee Berke, consultant en médias sportifs , a déclaré que les ligues peuvent également compenser les matchs perdus en prolongeant les accords, en ajoutant des programmes ou en accordant aux réseaux la permission de diffuser plus de publicités. «Très probablement, il y aura des discussions plus dures sur la route. C'est un événement très rare, et vous allez devoir le gérer de diverses manières pour rendre les gens entiers. »
Il y a aussi la question de savoir si le coupe-cordon va s'accélérer à mesure qu'ESPN met fin à l'arrêt des sports.
"Nous nous attendons à une certaine augmentation des coupures de câbles, au moins à court terme, chez les abonnés de la télévision payante dont le principal intérêt est le sport, en particulier pour les consommateurs qui ont perdu leurs revenus", a déclaré Juenger. «Nous espérons que la plupart de ces abonnés reviendront. Certains ne le feront pas. »
David Carter, professeur à l'USC Marshall School of Business qui se spécialise dans le sport, croit que les fans reviendront aux jeux qu'ils aiment quand le jeu reprendra, car une longue interruption créera un refoulement.
"Ces fans de sport sont incroyablement résistants", a déclaré Carter. «Ils ont un appétit sans fin pour le contenu, en particulier le contenu en direct, et ils vont certainement se lasser de regarder des rediffusions de curling et de courses de drones et de billard. Et le moment où ils auront la chance de regarder quelque chose en direct, cela représentera un retour à un semblant de normalité. »
Alors que l'intérêt des fans devrait revenir lorsque la compétition sportive reviendra, il pourrait aussi y avoir un blocage des événements dans le l'automne alors que Triple Crown et le tournoi de golf des courses de chevaux ont été reprogrammés pour septembre en même temps que le début de la saison de football de la NFL et des collèges et les courses de fanions de la Major League Baseball. Cela pourrait amener plus de programmes sportifs à passer en streaming afin de s'adapter à l'horaire bondé. Les streamers reçoivent déjà un coup de pouce alors que les sociétés de médias transfèrent leurs sorties de films vers le visionnement à domicile. «Cela pourrait changer la façon dont ces accords sont conclus.»

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